Hot Banana

I heard that bananas are radioactive. If they are radioactive, then they radiate energy. How many bananas would you need to power a house?

Kang JI

Bananas are radioactive. But don't worry, it's fine.

Bananas are radioactive because they contain potassium, some of which is the radioactive isotope potassium-40. The factoid about banana radioactivity was popularized by nuclear engineers trying to reassure people[1] that small doses of radiation are normal and not necessarily dangerous. Of course, this kind of thing can backfire.

Thanks to their use as a radiation dose comparison, bananas now have a reputation as an especially radioactive food, but they're really not. The CRC Handbook of Radiation Measurement and Protection, the source of the original data behind the banana factoid, lists lots of other foods with more potassium-40 than bananas, including coconuts, peanuts, and sweet potatoes. A large cheese pizza might be three times more radioactive than a banana,[2] and your own body emits a lot more radiation than either.

Potassium-40 decays slowly, with individual atoms sitting around for millions or billions of years before quantum randomness finally triggers them decay. Imagine you're an atom of potassium; every second you roll 21 dice. If they all come up 6s, you decay.

There are gazillions[3] of atoms of potassium-40 in a banana. In any given second, 10 or 15 of them make that all-sixes roll, spit out a high-energy particle, and become stable calcium or argon.

That high-energy particle released by the expiring potassium atom[4] will promptly bonk[5] into other atoms, leaving everything vibrating with extra heat energy. In theory, you could use this heat energy to do work—that's how the Mars rovers Curiosity and Opportunity are powered.

The Mars rovers use plutonium, which decays millions of times per second, releasing a lot of power. By comparison, the 15 decays per second from one banana work out to a couple of picowatts of power, roughly the power consumption of a single human cell. Even if you captured that decay energy with perfect efficiency, powering a house would require about 300 quadrillion[6] bananas, which would form a heap large enough to bury most of the skyscrapers in the NYC metro area.[7]

The potassium-40 in bananas is a terrible source of energy. But that's okay, because you know what's a great energy source? The banana itself! A banana contains about 100 calories of food energy, and if you incinerate whole bananas as fuel, it would only take about 10 bunches per day to keep your house running.

Unfortunately for New York City, which we buried in bananas a moment ago while trying to make the radiation idea work (sorry!), radioactivity vs chemical energy isn't an either/or thing. If you piled up a lot of bananas, they would start to release that chemical energy, one way or another. The sun-baked banana pile would start to rot. The heat from the bananas decomposing in the atmosphere would immediately swamp the heat from radioactivity. The sun-dried bananas would dry, crack, and eventually burn.

Decomposition by anaerobic bacteria deep in the pile would produce various gases, including highly flammable methane. As they bubbled up to the surface of the burning banana swamp, they could ignite; gas buildup from food waste is a major industrial explosion hazard.

So don't worry about the radioactivity in bananas. It's the rest of the banana that's the real threat. But if you're willing to risk the danger, you could power a lot more than just your house. With just a modest weekly supply of bananas—enough to cover Liberty Island in NYC…

…you could power the entire city.

[1] After nuclear engineering, this is the main pastime of nuclear engineers.

[2] Google has a handy tool for looking up the amount of potassium in foods, which even lets you select specific pizza brands. But for some reason, if you select Pizza Hut Pepperoni Pizza, your only serving size options are either "1 slice" or "40 pizzas." Nothing in between.

[3] There are about 800,000,000,000,000,000 of them, which is probably quadrillions or quintillions or something, but life is too short to sit around counting zeros and then looking up the Latin prefixes for big numbers.

[4] RIP

[5] The technical term is THUNK.

[6] Fine, I looked it up this time.

[7] It's 300 quadrillion bananas, Michael—what can it cost, 3 quintillion dollars?

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¿Qué distribución es la nueva Ubuntu?

Pregunta

Nos preguntamos y le preguntamos a los lectores ¿Cuál es la nueva Ubuntu?

Durante mucho tiempo Ubuntu fue la distribución que la mayoría recomendábamos a la hora de aconsejar a quienes deseabas iniciarse en la plataforma. Cierto que había algunos odiadores que reaccionaban como Drácula ante el ajo. Pero, en general el consenso existía.

Desde el lanzamiento de Unity para acá, diversas decisiones de Canonical fueron alejando a Ubuntu de las preferencias de los usuarios y, aunque sigue conservando su popularidad, en las listas de distros recomendadas para principiantes no suele figurar muy seguido.

Es por eso por lo que se me ocurrió preguntarme y preguntarles a los lectores. ¿Cuál es la nueva Ubuntu? Es decir, cuál es la distribución que creen que es la más recomendable para los nuevos usuarios. El formulario de comentarios está a su disposición.

¿Qué distribución es la nueva Ubuntu?

Sin establecer un orden de preferencia en particular, esta es mi lista:

Ubuntu

La versión 22.04 de Ubuntu logra una excelente integración con el escritorio GNOME, que a su vez alcanzó un punto de madurez con la versión 40 de la rama 3. Cierto es que los usuarios experimentados pueden oponer reparos a algunas decisiones como el poner a Snap como formato predeterminado para los programas preinstalados como Firefox, pero los usuarios novatos no notarán la diferencia.

El instalador sigue siendo el más fácil del mundo Linux, haciendo que la configuración del arranque dual con Windows no presente mayores dificultades y, un dato importante, la mayor parte de tutoriales disponibles se basan en Ubuntu.

Manjaro Linux

Si no me ganara la vida produciendo contenidos, probablemente esta sería mi distribución de cabecera. Tiene un instalador muy fácil de entender y dispone de una amplia base de software no solo por estar basada en Arch Linux sino además por tener soporte de movida para los formatos de paquetes Snap y Flatpak.

Manjaro nos da la opción de instalar los controladores privativos para nuestro hardware y los codecs necesarios para reproducir contenido multimedia. Además, nos permite olvidarnos de tener que reinstalar cada seis meses dado que funciona con la modalidad Rolling Release de actualización continua.

KDE Neon

Entre las distribuciones que tienen la posibilidad de ser la nueva Ubuntu, sin dudas están aquellas basadas en Ubuntu que no están bajo el control de Canonical.

KDE Neon está basada en una versión estable de Ubuntu, pero incluye las últimas versiones del software del proyecto KDE. Tal vez no debería estar en esta lista, ya que solo se interesa en el software de KDE, pero por otra parte esto simplifica las cosas para los nuevos usuarios que no tienen que complicarse con la variedad de opciones.

Pop!_OS

Creado originalmente por un fabricante de computadoras para sus equipos con Linux, está basada en Ubuntu y viene con una versión personalizada de GNOME con características propias.

Pop!_OS proporciona una navegación rápida, una organización sencilla del espacio de trabajo y un flujo de trabajo fluido y cómodo.

Elementary OS

Otra distribución basada en Ubuntu. Pero, con su propio entorno de escritorio que recuerda en cierta forma al de macOS.

No trae muchas aplicaciones preinstaladas, pero desde su gestor de aplicaciones, los usuarios pueden descargar todo lo que necesiten. Varias de ellas están modificadas para encajar con el aspecto del sistema operativ

Linux Mint

Esta es la primera alternativa en la que piensan todos cuando abandonan Ubuntu. Aunque basada en ella, desde hace tiempo vienen siguiendo un camino propio incluyendo su propio escritorio (Cinnamon) y todo un ecosistema de aplicaciones diseñadas especialmente para la distribución.

Además de Cinnamon se puede utilizar el escritorio Mate y el escritorio XFCE. También tienen una distribución basada en Debian.

Soy nuevo ¿Cuál instalo?

Es algo que depende de muchos factores.  Algunos son:

  • Recursos de hardware: Si tienes un equipo antiguo, cualquiera de las distribuciones mencionadas que usen el escritorio Mate o LXQt.
  • Preferencias: Si estás buscando un escritorio más parecido a Windows, los escritorios Cinnamon o KDE te pueden brindar una experiencia más parecida.
  • Nivel de intrepidez: ¿Quieres algo listo para usar o que te obligue a investigar? Manjaro o Ubuntu te dejan algún margen para hacer cosas manualmente.

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